St. Louis Blues – kausiennakko 2018-19: Läntisen konferenssin yllätyshaastaja?

© Kuva: Getty Images

Viime kausi

Bluesin kausi käynnistyi pirteästi sen voittaessa ensimmäisestä 31 ottelustaan 21. Joulukuun 10. päivä tapahtui kuitenkin jotain, mikä vaikutti kriittisesti joukkueen hyvään vireeseen: Jaden Schwartz loukkaantui.

Kanadalainen pelasi elämänsä vuotta ja teki ennen jalkavammaansa komeat 31 tehopistettä. Yhden pelaajan poissaolon ei pitäisi – se ei saisi – olla käänteentekevä asia, mutta St. Louisin kohdalla se oli juurikin sitä. ”Nuotit” voittivat seuraavasta kymmenestä kamppailustaan vain kolme. Sulaminen oli nimenomaan se tekijä, joka ratkaisi loppukauden.

Syvyys on elementti, joka erottaa usein menestyvät joukkueet keskinkertaisista. Bluesille Schwartzin menettäminen sai sen näyttämään keskinkertaiselta. Brayden SchennVladimir Tarasenko ja Alexander Steen pelasivat hyvin, mutteivät loistavasti – no ehkä Schenn, joka taituroi uransa parhaat pisteet (28+42).

Heidän takaansa esiin nousi (hyökkääjistä) ainoastaan Paul Stastny, jonka GM Doug Armstrong laittoi helmikuussa lihoiksi ja myi Winnipeg Jetsiin. Se oli jokseenkin kuolinisku St. Louisin viimeisille pudotuspelitoiveille.

Kuten sanottu, tulosvastuu oli vain muutaman pelaajan varassa, mikä näkyi myös tulostaululla. Blues teki vain 226 maalia, mikä oikeutti sijalle 24. Tämä oli merkittävin syy, miksi missourilaisseura jäi vain pisteen päähän pudotuspelipaikasta. Ei se, että maalivahti Jake Allen pelasi umpisurkean kauden. Loppujen lopuksi St. Louis oli vasta NHL:n kuudenneksi vähiten maaleja päästänyt joukkue.

Organisaatiossa ei oltu missään nimessä sokeita syvyysongelmien suhteen. Tähän reagoitiin välittömästi, ja kesän aikana joukkue vahvistui todella kovalla kädellä.

Pelaajasiirrot – lähteneet

Kuva: Getty Images

Carter Hutton (Buffalo Sabres)
Maalivahti, 32 vuotta

Ikuinen kakkosvahti, joka saa tulevalla kaudella ensimmäistä kertaa mahdollisuuden nousta ykköseksi. Paikkasi viime kaudella erinomaisesti pahasti notkahtanutta Allenia pelaamalla 32 ottelua tilastoin 93,1/2,09.

 

Kuva: Getty Images

Kyle Brodziak (Edmonton Oilers)
Keskushyökkääjä, 34 vuotta

Isokokoinen kahdensuunnan sentteri, joka oli viime kaudella joukkueensa seitsemänneksi tehokkain hyökkääjä (33 tehopistettä) siitäkin huolimatta, että pelasi nelosketjussa. Erinomainen aloittaja ja hyvä alivoimapelaaja.

 

Kuva: Getty Images

Patrik Berglund (Buffalo Sabres)
Keskushyökkääjä, 30 vuotta

Brodziakin tavoin isokokoinen ja astetta parempi kahdensuunnan sentteri. Suojaa kiekkoa hyvin ja pystyy pelaamaan kentän jokaisella osa-alueella. Tehot ovat tippuneet uran parhaimmista vuosista. Viime kaudella ruotsalainen kärsi loukkaantumisista ja pelasi vain 57 ottelua tehoin 17+9.

 

Kuva: Getty Images

Vladimir Sobotka (Buffalo Sabres)
Keskushyökkääjä, 30 vuotta

Näitä Bluesissa on riittänyt. Nimittäin hyviä kahdensuunnan hyökkääjiä. Tshekkihyökkääjä on niin kuin edeltäjänsä, mutta rutkasti pienempi (178 cm). Sobotka pelasi vuosina 2014-2017 KHL:ssä, mutta palasi keväällä 2017 takaisin Bluesiin. Tahkosi viime kaudella lähes täyden runkosarjan ja naputti 31 tehopistettä. Paikkasi kohtalaisesti pois kaupattua Stastnya.

 

Kuva: Getty Images

Scottie Upshall (vapaa agentti)
Laitahyökkääjä, 34 vuotta

Lupaava ykköskierroksen varaus kesältä 2002 (#6), josta tuli lopulta keskitason renkihyökkääjä. Hyvä joukkuepelaaja, joka ei pelkää käyttää kroppaansa. Viime vuosina tehot ovat jääneet piippuun ja päättyneellä kaudellakin niitä syntyi vain 19. Sai Edmontonista tryoutsopimuksen, mutta matka tyssäsi jalkavammaan. NHL-ura finito?

 

Kuva: Getty Images

Tage Thompson (Buffalo Sabres)
Laitahyökkääjä, 20 vuotta

Jos edeltävät lähtijät olivat konkareita, niin reppuun mahtuu myös yksi ”juniori”. Bluesin ykköskierroksen varaus (2016) siirtyi yhdessä Berglundin ja Sobotkan kanssa vaihtokaupan kautta Buffaloon. Lähes kaksimetrinen laituri pelasi debyyttikaudellaan 41 ottelua tehoin 3+6. Omaa hyvän laukauksen, mutta säästelee sitä liikaa. Toisaalta vastuukin jäi varsin vähäiseksi.

Pelaajasiirrot – saapuneet

Kuva: Getty Images

Ryan O’Reilly (Buffalo Sabres)
Keskushyökkääjä, 27 vuotta

St. Louis oli vastuussa yhdestä kesän suurimmasta siirtopommista, kun se nappasi itselleen yhden NHL:n parhaista aloittajista. On O’Reilly toki muutakin. Äärimmäisen taitava kahdensuunnan hyökkääjä, jota voi peluuttaa jokaisessa pelitilanteessa. Kanadalainen ei ole koskaan ollut mikään järjetön pisterohmu, mutta hän kykenee loistamaan myös sillä saralla. Viime kaudella Buffalossa mies onnistui paukuttamaan mukavat 24 maalia ja yhteensä 61 tehopistettä.

 

Kuva: Getty Images

David Perron (Vegas Golden Knights)
Laitahyökkääjä, 30 vuotta

St. Louis jätti Perronin suojaamatta ennen toissakesäistä laajennusvarausta. Vegas nappasi pehmeäkätisen taiturin, joka pelasi lopulta uransa parhaan kauden tehoin 16+50=66. Pudotuspeleissä vauhti hieman hyytyi ja Perron jäi paikoin jopa kokoonpanon ulkopuolelle. Tuo Bluesiin kaivattua syvyyttä ja hyökkäyspään osaamista.

 

Kuva: Getty Images

Tyler Bozak (Toronto Maple Leafs)
Keskushyökkääjä, 32 vuotta

Luotettava sentteri isolla ällällä. Tekee vuodesta toiseen tasaista jälkeä. Ei dominoi, muttei tee paljon myöskään virheitä. Loistava aloittaja ja oivallinen ylivoimapelaaja. Tehtaili viime kaudella 81 runkosarjapeliin 11 maalia ja 32 syöttöpistettä. Loistohankinta kolmossentteriksi.

 

Kuva: Getty Images

Patrick Maroon (New Jersey Devils)
Laitahyökkääjä, 30 vuotta

Pelaaja, joka jakaa jyrkästi mielipiteet. Maroon ei ole mikään kaukalon kaunein luistelija, mutta täytyykö kaikkien ollakaan? Hän osaa kuitenkin liikkua ja suojaa kiekkoa erittäin hyvin. Omaa hyvät kädet ja hyökkäyspään vaistot. Pystyy tekemään myös MAALEJA, joita Blues tarvitsee kipeämmin kuin mitään muuta. Viime kaudella häkki heilui 17 kertaa, mutta sitä edellisellä Maroon tykitti komeat 27 täysosumaa. Pääsee nyt pelaamaan kotikaupungissaan, joten motivaatio on taatusti korkeampi kuin koskaan.

 

Kuva: Getty Images

Chad Johnson (Buffalo Sabres)
Maalivahti, 32 vuotta.

Hutton lähti Buffaloon ja Johnson tuli tilalle. Molemmat pelaajat olivat vapaita agentteja, joten vaihtokauppaa ei heidän kohdallaan nähty. Mikäli näin olisi käynyt, olisi Buffalo vetänyt heittämällä pidemmän korren. Johnsonilla on takanaan todella tuskainen kausi, eikä hän torjunut kiekkoja kuin 89,1 prosentin varmuudella. Pääsee nyt kuitenkin pelaamaan huomattavasti paremman puolustuksen takana, joten prosenttien luulisi kohenevan. Selkeä kakkosvahti.

 

Kuva: Getty Images

Jordan Nolan (Buffalo Sabres)
Laitahyökkääjä, 29 vuotta

Panssarivaunumainen laituri, joka tuo St. Louisiin fyysisyyttä ja voittamisen kulttuuria. Kaksinkertainen Stanley Cup -voittaja Los Angeles Kingsistä. Kiekolliset taidot hyvin rajalliset, mutta tämä kaveri on todella vaikea pysäyttää vauhtiin päästessään. Mahtuminen avauskokoonpanoon on kuitenkin vielä iso kysymysmerkki.

Suomalaiset

Kuva: Getty Images

Ville Husso
Maalivahti, 23 vuotta

Päättyneellä kaudella Husso toimi San Antonio Rampagen ykkösvahtina ja pelasi huiman kauden tilastoin 92,2/2,42. Upeat suoritukset eivät jääneet myöskään farmiraadilta huomaamatta, sillä suomalainen valittiin kauden päätteeksi tulokkaiden tähdistökentälliseen.

Tulevalla sesongilla helsinkiläinen aloittanee kautensa jälleen AHL:ssä, mutta NHL-debyytti nähtäneen jossain vaiheessa vuotta.

 

k

Niko Mikkola
Puolustaja, 22 vuotta

Kiimingistä kotoisin oleva nuorukainen ja St. Louis allekirjoittivat kesällä kaksivuotisen tulokassopimuksen.

Viime kaudella Tapparassa varmoja otteita esittänyt Mikkola on tehnyt harjoitusleirillä suuren vaikutuksen Blues-valmentajiin. Taistelee yhä suorasta NHL-paikasta, mutta matka on vielä turhan pitkä. Nuoteilla on jo valmiiksi kolme yksisuuntaista leftin-pakkia, joiden lisäksi Mikkolan pitäisi syrjäyttää huippulupaava Vince Dunn.

Tiesitkö

Legendaarinen Brendan Shanahan mätti NHL-uransa parhaat tehot 52+50=103 St. Louisissa kaudella 1993-94. Samoihin aikoihin kuvattiin myös maailmankuulu elokuva Forrest Gump, jossa Shanahan esitti cameoroolin tunnetussa futiskohtauksessa.

Valmennus

Kuva: Getty Images

Päävalmentaja:
Mike Yeo (3. kausi)

Apuvalmentajat:
Mike Van Ryn (1. kausi)

Yeon pelitapa on pohjautunut viime vuosina todella kurinalaiseen ja tarkkaan puolustus- ja keskialueen pelaamiseen. Tästä syystä Blues ei ole välttämättä se mieluisin vastustaja, koska alueelle pääseminen on todella kovan työn alla.

Kaudella 2016-17 Blues päästi läpi kolmanneksi vähiten laukauksia koko liigassa. Vastapainona joukkueen omat kudit jäivät piippuun. Päättyneellä kaudella Yeo avasi hieman pelikirjaansa ja panosti myös hyökkäyspeliin. Ongelmaksi muodostui kuitenkin se, ettei Bluesista löytynyt riittävästi ratkaisuvoimaa. Tähän on panostettu nyt kesän aikana merkittävästi.

Tärkein pelaaja – Alex Pietrangelo

Kuva: Getty Images

Kun puhutaan NHL:n parhaista puolustajista, yleensä keskusteluista puuttuu 28-vuotias Pietrangelo.

Tottahan se on, ettei kanadalainen yllä mitenkään päin viiden parhaan puolustajan joukkoon. Kyse on pikemminkin siitä, kuinka aliarvostettu hän on.

Lähes 100-kiloiseksi körmyksi Pietrangelo on erinomainen luistelija, jolta ei juuri heikkouksia löydy. Puolustuspään johtohahmo, joka oli päättyneellä kaudella NHL:n 15:nneksi tehokkain blokkaaja (164). Samaan aikaan hän oli Bluesin toiseksi hanakin laukoja (216) heti Tarasenkon jälkeen. Tulostakin syntyi kiitettävästi, sillä Pietrangelo nakutti uransa parhaat tehot 15+39=54.

Hurjia peliminuutteja kellottava kanukki on ylivoimasti St. Louisin tärkein pelaaja.

Kiinnostavin tulokas – Robert Thomas

Kuva: Getty Images

Jonathan Toewsiin ja Patrice Bergeroniin verratun kanadalaissentterin voi hyvinkin odottaa nousevan St. Louisin kokoonpanoon jo tulevalla kaudella.

Viime kaudella 19-vuotias nuorukainen johdatti Hamilton Bulldogsin OHL:n mestariksi tehtyään 20 pudotuspeliotteluun huimat 32 tehopistettä (12+20). Lisäksi hänet palkittiin pudotuspelien arvokkaimpana pelaajana.

Thomas on tehnyt vakuuttavaa jälkeä myös NHL:n harjoituskaudella. Oikealta ampuva hyökkääjä on kerännyt pelaamassaan neljässä kamppailussa kolme syöttöpistettä.

Arvio

Sija: 4

Blues on yksi kesän aikana eniten vahvistuneimmista seuroista. Vaikka ovi kävi tiuhaan poispäin, niin kävi se vastaavasti myös sisäänpäin. Joukkue on kaiken kaikkiaan entistä laadukkaampi: hyökkäyksestä löytyy syvyyttä ja puolustus on erinomainen.

Ainut kysymysmerkki seisoo maalin suulla. 28-vuotiaan Allenin on parannettava huomattavasti viime kaudesta, mikäli St. Louis haluaa taistella länsilohkon kärkisijoista – saatika pudotuspelipaikasta. Näistä jälkimmäinen on prioriteetti numero yksi ja nyt missourilaisilta löytyvät siihen kaikki eväät.

Kentälliset

Hyökkäysketjut:

Patrick Maroon Ryan O’Reilly Vladimir Tarasenko
Jaden Schwartz Brayden Schenn David Perron
Alexander Steen Tyler Bozak *Jordan Kyrou/Robby Fabbri
Ivan Barbashev *Robert Thomas Dmitrij Jaskin

Puolustus:

Joel Edmundson – Alex Pietrangelo
Vince Dunn – Colton Parayko
Jay Bouwmeester – Robert Bortuzzo
Jordan Schmaltz

Maalivahdit:

Jake Allen
Chad Johnson

*Pelaajalla kaksisuuntainen sopimus. Saattaa aloittaa kautensa myös farmissa.

Kokoonpanolista

# PelaajaPositioIkäCap Hit
31kanadaChad JohnsonMV10.6.19861 750 000 $
34kanadaJake AllenMV7.8.19904 350 000 $
4ruotsiCarl GunnarssonP9.11.19862 900 000 $
6kanadaJoel EdmundssonP28.6.19933 000 000 $
19kanadaJay BouwmeesterP27.9.19835 400 000 $
27kanadaAlex PietrangeloP18.1.19906 500 000 $
29kanadaVince DunnP29.10.1996722 500 $
41kanadaRobert BortuzzoP18.3.19891 150 000 $
55kanadaColton ParaykoP12.5.19935 500 000 $
-yhdysvallatJordan SchmaltzP8.10.1993700 000 $
7yhdysvallatPatrick MaroonVL23.4.19881 750 000 $
17kanadaJaden SchwartzVL25.6.19925 350 000 $
20ruotsiAlexander SteenVL/KH1.3.19845 750 000 $
57kanadaDavid PerronVL/OL28.5.19884 000 000 $
10kanadaBrayden SchennKH/VL22.8.19915 125 000 $
15kanadaRobby FabriKH/VL22.1.1996925 000 $
21kanadaTyler BozakKH19.3.19865 000 000 $
49venajaIvan BarbaševKH14.12.1995741 667 $
70ruotsiOskar SundqvistKH23.3.1994700 000 $
90kanadaRyan O'ReillyKH/VL/OL7.2.19917 500 000 $
22kanadaChris ThorburnOL/VL3.6.1983900 000 $
23tshekkiDmitrij JaškinOL/VL23.3.19931 100 000 $
86venajaNikita SošnikovOL14.10.1993800 000 $
91venajaVladimir TarasenkoOL13.12.19917 500 000 $

Niko Leinonen