Columbus Blue Jackets – kausiennakko 2018-19: Ainekset todelliseen katastrofiin!

© Kuva: Getty Images

Viime kausi

Blue Jacketsin viime kausi ei ollut pelillisesti mitään kaunista katseltavaa. ”Sinitakit” kärsivät hirvittävistä maalinteko-ongelmista, ja kaudella 2016-17 säväyttänyt Cam Atkinson oli yksi joukkueensa pahimmista alisuorittajista.

Helmikuun loppuun mennessä Columbus majaili itäisen konferenssin kahdeksantena ja takana lymyilleet New York Islanders, Carolina Hurricanes ja Florida Panthers olivat tiukasti ohiolaisseuran perässä.

Tämän jälkeen tapahtui kuitenkin jotain, mikä muutti kaiken. Jarmo Kekäläinen hankki riveihinsä kokeneen Thomas Vanekin, minkä jälkeen vastustajan verkot alkoivat pölistä. Blue Jackets teki helmikuun loppuun mennessä vain 2,57 maalia per ottelu, mutta viimeisten otteluiden keskiarvo oli peräti 3,89 – suurempi kuin yhdelläkään muulla NHL-joukkueella. Vanekin hyvyyttä tai ei, mutta jotain joka tapauksessa tapahtui.

Columbus hävisi viimeisestä 19 ottelustaan vain neljä varsinaisella peliajalla ja sijoittui itäisen lohkon seitsemänneksi.

Pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella vastaan luisteli Washington Capitals, jonka sinitakit onnistuivat selättämään kahdessa ensimmäisessä kohtaamisessa. Sitten pääkaupunkilaisseuran maalille luisteli Braden Holtby, joka voitti jokaisen jäljellä olevan ottelun johdattaen Capitalsin seuraavalle kierrokselle.

Niinpä Columbuksen kausi päättyi pettymykseen, mutta suurin pommi räjähti vasta pudotuspelien jälkeen.

Pelaajasiirrot – lähteneet

Kuva: Getty Images

Thomas Vanek (Detroit Red Wings)
Laitahyökkääjä, 34 vuotta

Tämä mies Columbuksen olisi täytynyt pitää tavalla tai toisella. Iästään huolimatta edelleen arvokas pelaaja jäällä ja etenkin sen ulkopuolella. NHL-urallaan lähes 400 maalia paukuttanut itävaltalainen siirtyi reilun vuoden tauon jälkeen takaisin Red Wingsiin näyttämään esimerkkiä seuran nuorille huippulupauksille. Samaa olisi kaivattu myös Columbuksessa.

 

Kuva: Getty Images

Jack Johnson (Pittsburgh Penguins)
Puolustaja, 31 vuotta

Kesän 2005 kolmosvaraus on kärsinyt viime vuosina pahoista henkilökohtaisista ongelmista, joista merkittävimpänä voidaan pitää niin sanottua omakohtaista vararikkoa. Äärimmäisen hyvä kiekollinen pakki, joka on myös tunnollinen oman pään luutija. Siirtyi Pittsburghiin peräti viisivuotisella ja 16,25 miljoonan dollarin arvoisella sopimuksella. Saa uralleen uuden alun.

 

Kuva: Getty Images

Matt Calvert (Colorado Avalanche)
Laitahyökkääjä, 28 vuotta

Taistelijan perikuva. Antaa jäällä kaikkensa, eikä pelkää uhrata kroppaansa. Nopea luistelija ja kykenee alempien ketjujen pelaajana myös kelvolliseen tuloksen tekemiseen. Teki viime kaudella pelaamassaan 69 runkosarjapelissä yhdeksän maalia ja 24 tehopistettä. Blue Jackets -fanien suosikkipelaaja ja erittäin ikävä menetys.

 

Kuva: Getty Images

Ian Cole (Colorado Avalanche)
Puolustaja, 29 vuotta

Kaksinkertainen Stanley Cup -voittaja siirtyy Coloradoon yhdessä Calvertin kanssa. Tuli Columbukseen kesken viime kauden ja sai kolmosparista mukavasti vastuuta. Tunnollinen oman pään pelaaja, joka omaa hyvän laukauksen. Blue Jacketsin puolustus on kuitenkin sen verran hyvässä hapessa, ettei Colen menettäminen satuta itikan puremaa enempää.

 

Kuva: Getty Images

Mark Letestu (Florida Panthers)
Laitahyökkääjä, 33 vuotta

Vanekin ja Colen ohella yksi niistä pelaajista, jotka hankittiin Columbukseen ennen siirtorajan umpeutumista. Rooli ja peliaika jäivät sinitakeissa vähäisiksi, eikä Letestusta ollut apua myöskään pudotuspeleissä. Kiikaritehot kuudessa playoff-ottelussa kertonee omaa kieltään. Saa nyt uuden mahdollisuuden Floridasta, joka värväsi kanadalaisen tryout-sopimuksella.

Pelaajasiirrot – saapuneet

Kuva: Getty Images

Riley Nash (Boston Bruins)
Keskushyökkääjä, 29 vuotta

Todella hyvä hankinta. Yksi NHL:n aliarvostetuimmista kolmovitjan senttereistä, joka pelaa hyvää kahdensuunnan peliä. Alivoimaspesialisti, jolla on takanaan uransa paras kausi tehoin 15+26=41. Voi vain arvailla, millä myyntipuheilla Kekäläinen on saanut Nashin suostumaan kolmivuotiseen sopimukseen vain 2,75 miljoonan dollarin vuosipalkalla.

 

Kuva: Getty Images

Anthony Duclair (Chicago Blackhawks)
Laitahyökkääjä, 23 vuotta

Huiman debyyttikauden 2015-16 jälkeen Duclairin ura on lähtenyt syöksymään jyrkästi alamäkeen. Tästä syystä Columbus sai miehen puoli-ilmaisella vuoden mittaisella ja 650 000 dollarin arvoisella sopimuksella. Nyt jos koskaan huipputaitavan nuorukaisen on lyötävä kaikki peliin ja noustava jälleen sille tasolle, jolla hän takoi ensimmäisellä kaudellaan 44 tehopistettä.

Tryout-pelaajat:

Brady Austin, puolustaja, 25 vuotta
Trent Vogelhuber, laitahyökkääjä, 30 vuotta

Suomalaiset

Kuva: Getty Images

Markus Nutivaara
Puolustaja, 24 vuotta 

Nutivaara nousi kaudella 2016-17 kuin varkain Blue Jacketsin vakiokasvoksi ja pelasi 66 ottelua tehoin 2+5.

Tämä oli kuitenkin vasta alkusoittoa tulevaan, ja päättyneellä kaudella oululainen viimeisteli komeat 23 tehopistettä (7+16). Erinomainen suoritus siihen nähden, että Nutivaara kellotti Columbus-puolustajista pienimmän peliajan (16.02 minuuttia ottelua kohden). Pisteistä kahta vaille kaikki syntyivät myös tasakentällisin, sillä ylivoima-aikaa suomalaiselle ei juurikaan kerry.

Tulevalla sesongilla rooli pysynee tiukasti kolmosparin oikealla laidalla, jossa hän tuo erinomaista syvyyttä Columbuksen kiekolliseen puolustukseen.

 

Kuva: Getty Images

Joonas Korpisalo
Maalivahti, 24 vuotta

Korpisalo teki NHL-debyyttinsä jo 21-vuotiaana (kaudella 2015-16), jolloin hän seisoi Blue Jacketsin maalilla 31 ottelun verran paikaten loukkaantuneena ollutta ykkösvahti Bobrovskia. Pelit sujuivatkin kerrassaan erinomaisesti ja porilainen pysäytti kiekkoja komealla 92,0 prosentin varmuudella.

Tämän jälkeen vastuu on pienentynyt runsaasti, ja Korpisalo on pelannut viimeisen kahden kauden aikana vain 32 ottelua. Vähäinen peliaika on näkynyt myös hänen otteissaan, eikä mies ole ollut yhtä varma kuin debyyttikaudellaan.

Vastuu pysynee samanlaisena niin kauan kuin Bobrovski jatkaa huimia otteitaan. Korpisalon on oltava kuitenkin jatkossa valmiimpi heti, kun käsky käy.

 

Kuva: Getty Images

Markus Hännikäinen
Laitahyökkääjä, 25 vuotta

Työteliäälle suomalaiselle AHL:n ja NHL:n välillä pomppiminen on käynyt viime vuosina enemmän kuin tutuksi.

Päättyneellä kaudella hän sai kuitenkin mahdollisuuden pelata 33 ottelua Columbuksessa ja käytti tuon paikan varsin hyvin hyväkseen.

Hännikäinen ei ole mikään kaukalon näyttävin pelaaja, mutta antaa jäällä kaikkensa aina kun hän sinne pääsee. Tehokas kulmavääntäjä, jonka sopimuksesta käynnistyy nyt viimeinen vuosi.

Pelannee maksimissaan kolmasosan NHL:n runkosarjasta.

Tiesitkö

Columbus pelasi seurahistoriansa ensimmäisen ottelun 7. lokakuuta 2000. Blue Jacketsin ensimmäisestä maalista vastasi Bruce Gardiner, joka nähtiin myös Espoon Bluesin riveissä kaudella 2003-04.

Valmennus

Kuva: Getty Images

Päävalmentaja:
John Tortorella (4. kausi)

Blue Jackets ei ole toistaiseksi julkistanut ensi kauden apuvalmentajiaan, mutta The Athleticin saamien tietojen mukaan ainakin Brad Larsen on jatkamassa ohiolaisseurassa.

Mikä tärkeintä, suorapuheisen John Tortorellan pesti Columbuksessa jatkuu vielä seuraavat kolme kautta.

Kokeneen yhdysvaltalaiskoutsin ensimmäisenä tehtävänä on kerätä joukkonsa yhteen ja puhua asiat halki. Blue Jacketsin ympärillä on leijunut kesän aikana valtava määrä siirtohuhuja, jotka ovat kaikki kohdistuneet supertähti Artemi Panariniin.

Kuten jo tiedetään, venäläishyökkääjä ei ole halukas tekemään Columbuksen kanssa uutta jatkosopimusta, vaan haluaa jatkaa pelejään jossain ”seksikkäämmässä” kaupungissa.

Tämän lisäksi maalivahti Sergei Bobrovski saattaa olla halukas testaamaan arvonsa ensi kesänä käynnistyvillä vapaiden pelaajien markkinoilla. Niinpä Columbus saattaa menettää lähitulevaisuudessa kaksi arvokkainta pelaajaansa ja tämä olisi valtava takaisku menestystä janoavalle organisaatiolle.

– Haluammeko näiden asioiden häiritä meitä? Pystymmekö käsittelemään nämä asiat pukukopissa vai kääntyvätkö ne häiriötekijöiksi? Luulen, että minun täytyy valmentaa tässä suhteessa. Joskus tällaisia paskoja juttuja vaan tulee vastaan. Emme ole ainoa joukkue, jolla on tällaisia asioita meneillään, Tortorella sanoi syyskuussa The Athleticin haastattelussa.

Kun nämä asiat on saatu käsiteltyä, on aika suunnata katseet tulevaan kauteen. Jos se ei onnistu, on Columbuksella ainekset todelliseen katastrofikauteen.

***

Kovaa pystysuunnan peliä viljelevä Tortorella on muovannut Columbuksesta viime vuosina todellisen haastajan NHL-kaukaloissa. Vaikka sinitakit eivät ole hyökkäyskaliiperiltaan sitä taalaliigan ehdotonta eliittiä, pystyvät he fyysisyydellään ja hyvällä kollektiivisella pelitavallaan tuottamaan harmaita hiuksia mille tahansa puolustusrykmentille.

Sama tulee toistumaan myös ensi kaudella, oli riveissä sitten Panarin tai ei.

Tärkein pelaaja – Artemi Panarin

Kuva: Getty Images

Mistä sitä vielä tietää, vaikka Kekäläinen onnistuisikin pitämään Panarinin syleilyssään?

Niin kauan kuin venäläistaiturin rintaa komistaa Blue Jacketsin logo, niin kauan hän on myös joukkueensa arvokkain pelaaja.

Panarinin merkitys ei näy ainoastaan jäällä, missä hän pystyy ratkaisemaan otteluita jo pelkällä läsnäolollaan. 26-vuotiaan laiturin intohimoinen asenne ja tekeminen tarttuu pelaajiin myös pukukopissa ja tällä on vieläkin suurempi merkitys kuin sillä, mikä välittyy yleisön silmiin.

Moni oletti Panarinin kulkevan Chicago Blackhawksissa vain ja ainoastaan Patrick Kanen siivillä, mutta viime kausi osoitti nämä puheet pelkäksi harhaluuloksi. Panarin täräytti NHL-uransa parhaat tehot 27+55=82 ja voitti ylivoimaisesti Columbuksen sisäisen pistepörssin.

Kiinnostavin tulokas – Vitali Abramov

Kuva: Getty Images

Jos Panarin on lähtökuopissa, ei hätä ole tämän näköinen. Takaa on nousemassa nimittäin seuraava venäläistähti ja hänen nimensä on Vitali Abramov.

20-vuotias huippulupaus pelasi päättyneellä kaudella kolmannen kautensa QMJHL:ssä ja sijoittui pistepörssin toiseksi 104 tehopisteellään (45+59). Vaikka Abramov on luonnostaan laituri, hän siirtyi kesken kauden sentteriksi. Voi siis sanoa, että nuorukainen hallitsee jokaisen kentän osa-alueen – ainakin hyökkääjän näkökulmasta.

Suora pelipaikka Columbuksesta ei ole vielä varma, mutta ainakin hän saa harjoituskaudella mahdollisuuden näyttää taitonsa.

Arvio

Sija: 9

Vaikka tilanne Columbuksessa on vähintäänkin tulenarka, se ei tarkoita kuitenkaan sitä etteikö Blue Jackets taistelisi paikasta pudotuspeleissä.

Joukkueen runko on pysynyt kesän aikana kutakuinkin samana. Puolustus on timanttinen Seth Jonesin ja Zach Werenskin johdolla. Maalilla seisoo yksi maailman parhaista maalivahdeista ja hyökkäys on onnistuttu pitämään tasaisena ja kilpailukykyisenä.

Pierre-Luc Dubois’lla ja Alexander Wennbergillä on kaikki edellytykset nousta NHL-tason tähtisenttereiksi. Sama koskee myös laitahyökkääjä Oliver Björkstrandia. Näiden kavereiden on nyt noustava esille, jotta Columbus säilyy NHL:n kärkikahinoissa mukana.

Kentälliset

Hyökkäysketjut:

Artemi Panarin Pierre-Luc Dubois Cam Atkinson
Nick Foligno Alexander Wennberg Oliver Björkstrand
Sonny Milano Riley Nash Josh Anderson
Boone Jenner Brandon Dubinsky Anthony Duclair

Puolustajaparit:

Zach Werenski – Seth Jones
Ryan Murray – David Savard
*Gabriel Carlsson – Markus Nutivaara

Maalivahdit:

Sergei Bobrovski
Joonas Korpisalo

*Pelaajalla kaksisuuntainen sopimus. Saattaa aloittaa kautensa myös AHL:ssä.

Kokoonpanolista

# PelaajaPositioIkäCap Hit
70suomiJoonas KorpisaloMV28.4.1994900 000 $
72venajaSergei BobrovskiMV20.9.19887 425 000 $
3yhdysvallatSeth JonesP3.10.19945 400 000 $
4kanadaScott HarringtonP10.3.1993675 000 $
8yhdysvallatZach WerenskiP19.7.1997925 000 $
27kanadaRyan MurrayP27.9.19932 825 000 $
46sveitsiDean KukanP8.7.1993725 000 $
58kanadaDavid SavardP22.10.19904 250 000 $
65suomiMarkus NutivaaraP6.6.19942 700 000 $
9venajaArtemi PanarinVL30.10.19916 000 000 $
18kanadaPierre-Luc DuboisVL/KH24.6.1998894 166 $
22yhdysvallatSonny MilanoVL12.5.1996863 333 $
37suomiMarkus HännikäinenVL26.3.1993675 000 $
71yhdysvallatNick FolignoVL/OL31.10.19875 500 000 $
91kanadaAnthony DuclairVL/OL26.8.1995650 000 $
10ruotsiAlexander WennbergKH22.9.19944 900 000 $
17yhdysvallatBrandon DubinskyKH/VL29.4.19865 850 000 $
20kanadaRiley NashKH/OL9.5.19892 750 000 $
38kanadaBoone JennerKH/VL15.6.19933 750 000 $
45tshekkiLukáš SedlákKH25.2.1993825 000 $
-yhdysvallatAlex BroadhurstKH7.3.1993725 000 $
13yhdysvallatCam AtkinsonOL5.6.19895 875 000 $
28tanskaOliver BjörkstrandOL10.4.19952 500 000 $
77kanadaJosh AndersonOL7.5.19941 850 000 $

Niko Leinonen
Twitter: @leiskaniko