Buffalo Sabres – kausiennakko 2021-22: Sabresin ensi kauden askelmerkit ovat yhtä epäselvät kuin kapteeni Eichelin tulevaisuus seurassa

© Kuva: Getty Images

Sisällysluettelo

KATSO MYÖS: 

Viime kausi

Buffalo Sabres lähti viime kauteen erittäin toiveikkaana, vaikka organisaatiolla oli allaan peräti yhdeksän peräkkäistä kautta, jossa pelit ovat päättyneet jo runkosarjaan. Toiseen kokonaiseen kauteensa puhvelinuttujen peräsimessä valmistautuneen Ralph Kruegerin uskottiin olevan se taho, joka nostaa pitkään pohjilla rypeneen seuran vihdoin varteenotettavaksi playoff-joukkueeksi.

Sabres-kannattajien odotuksia nostivat ennen kautta tehdyt hankinnat, joihin kuuluivat muiden muassa vapailta pelaajamarkkinoilta kiinnitetty tähtihyökkääjä Taylor Hall sekä konkarihyökkääjä Eric Staal. Lisäksi kesän 2018 varaustilaisuuden ykkösenä varatulta Rasmus Dahlinin odotettiin viimeistään nyt todellista läpimurtokautta ja nousua NHL-pakkien eliittiin.

Mutta kaudesta tuli lopulta yksi Buffalon seurahistorian synkimmistä. Viisikkopelaaminen oli kaikkea muuta kuin tiivistä, eikä Kruegerin pelisysteemi ottanut missään vaiheessa kautta tuulta alleen. Pelaaminen oli varsinkin omassa päässä erittäin lepsua ja halutonta.

Sabresin playoff-haaveet karisivat jo maaliskuun aikana joukkueen jumituttua peräti 18 ottelun mittaiseen tappioputkeen, joka sivusi samalla liigan ennätystä peräkkäisten tappioiden määrässä. Viimeisin joukkue, joka oli hävinnyt yhtä monta ottelua peräkkäin on Pittsburgh Penguins kaudella 2003-04.

Maaliskuu jäi päävalmentaja Kruegerin viimeiseksi kuukaudeksi Sabresin penkin takana ja komennon otti apuvalmentajana aiemmin toiminut Don Granato.

Buffalon loppukausi oli enemmän tai vähemmän panoksetonta pelailua, jossa onnistujia oli pelaajistosta enää vaikea löytää. Ainoisiin valopilkkuihin lukeutui AHL:stä ylös nostettu Arttu Ruotsalainen, joka pääsi näyttämään kykyjään Granaton miehistössä. Pienikokoinen suomalaishyökkääjä iski 17 ottelussa tehot 5+1=6. Sabresin tehokkain oli lopulta kesällä uuden työnantajan Florida Panthersista löytänyt Sam Reinhart, joka tehtaili 54 ottelussa tehot 25+15=40.

Kausi jätti Sabresista surullisemman kuvan, kuin moni edes osasi odottaa.  Oman huolensa toimistopuolella tuottaa loukkaantuneena edelleen olevan kapteeni Jack Eichelin tulevaisuus organisaatiossa, joka ei juuri nyt näytä kovinkaan valoisalta.

Pelaajasiirrot – lähteneet

Kuva: Getty Images

Sam Reinhart (Florida)
Hyökkääjä, 25 vuotta

Se, että joukkue joutuu päästämään vasta parasta ikää lähestyvän huippuhyökkääjän menemään, kertoo paljon organisaation tilasta. Heikosta kaudesta huolimatta erinomaiset tehot iskenyt Reinhart on pelaajatyyppinä sellainen, joka saa taatusti itsestään enemmän irti Floridassa. Kanadalaislaituri on pelannut kuusi kokonaista NHL-kautta ja vain kerran hän on jäänyt runkosarjassa alle 20 osuman.

Kuva: Getty Images

Rasmus Ristolainen (Philadelphia)
Puolustaja, 26 vuotta

Uudet haasteet odottavat järkälemäistä turkulaispakkia, joka kaupattiin kuluneen kesän aikana Flyersiin. Sabresissa hurjia minuutteja urakoinut ja puolustuksen johtohahmoihin kuulunut Ristolainen ei koskaan päässyt maistamaan puhvelipaidassa playoff-pelien tunnelmaa, mutta nyt siihen tarjoutuu Philadelphiassa erinomainen mahdollisuus.

Kuva: Getty Images

Linus Ullmark (Boston)
Maalivahti, 28 vuotta

Viime kaudella Sabresin tolppien välissä 20 ottelua (9-6-3) torjuntaprosentilla 91,7 operoinut ruotsalaisvahti löysi kesällä uuden seuran Bostonista, jossa tarjolla voi olla heti alkukaudesta ykkösvahdin paikka.

 

Kuva: Getty Images

Jake McCabe (Chicago)
Puolustaja, 27 vuotta

Sabresin takalinjojen luottomiehiin kuulunut ja kesällä rajoittamattomaksi agentiksi päätynyt McCabe on parhaimmillaan puolustaja, joka kykenee sekä toimimaan omassa päässä jämäkästi että pelaamaan kiekolla varmasti. McCaben viime kausi meni tosin piloille sitkeän polvivamman vuoksi, eikä hän pelannut kuin 13 kamppailua (1+2=3).

 

Kuva: Getty Images

Carter Hutton (Arizona)
Maalivahti, 35 vuotta

Viime kausi oli erittäin vaikea myös kokeneelle Huttonille, eikä konkarivahdin sarakkeeseen merkattu 13 pelatun kamppailun jälkeen kuin vaivainen yksi voitto (1-10-1). Haasteita riittää varmasti myös ensi kaudella, sillä Coyotes ei lukeudu edes liigan keskikastin joukkueisiin.

Muut lähteneet:

Riley Sheahan, ilman seuraa
Jean-Sebastien Dea, Montreal Canadiens
Tobias Rieder, ilman seuraa
C.J. Smith, Carolina Hurricanes
Steven Fogarty, Boston Bruins
Matt Irwin, Washington Capitals

Pelaajasiirrot – saapuneet

Kuva: Getty Images

Will Butcher (New Jersey)
Puolustaja, 26 vuotta

Taitavana kiekollisena puolustajana tunnettu Butcher liittyy Sabres-miehistöön neljän New Jersey Devilsissä vietetyn kauden jälkeen. Ensi kausi on samalla yhdysvaltalaispakin nykyisen sopimuksen viimeinen vuosi, joka antaa taatusti Butcherin pelaamiseen lisämotivaatiota.

Kuva: Getty Images

Mark Pysyk (Dallas)
Puolustaja, 29 vuotta

Lisää uutta vertaa Sabresin alakertaan tuo tuttu paluumuuttaja, joka pelasi seurassa kausina 2012-16. Viime kaudella Pysyk luuti Starsin puolustuksessa 36 kamppailua tehoin 3+1=4.

 

Kuva: Getty Images

Vinnie Hinostroza (Chicago)
Hyökkääjä, 27 vuotta

Kesken viime kauden Florida Panthersista Blackhawksiin siirtynyt Hinostroza ei lopulta lopulta löytänyt paikkaansa intiaaniryhmässä, mutta Buffalossa peliaikaa on varmasti tarjolla. Pienikokoinen yhdysvaltalaishyökkääjä pelasi Blackhawksissa vain 17 ottelua, joissa hän iski tehot 4+8=12.

Kuva: Getty Images

Craig Anderson (Washington)
Maalivahti, 40 vuotta

Veteraanivahti vietti suurimman osan viime kaudestaan Capitalsin reservimiehistössä, eikä hän päässyt tositoimiin kuin neljässä ottelussa. Kesällä vuoden mittaisen sopimuksen Sabresiin solminut Anderson haluaa taatusti näyttää kykynsä ensi kaudella, joka saattaa hyvinkin olla yhdysvaltaistorjujan uran viimeinen.

Kuva: Getty Images

Robert Hägg (Philadelphia)
Puolustaja, 26 vuotta

Kovaotteisen Häggin on määrä tuoda jämäkkyyttä puhveleiden maalinsuulle ja täyttää Rasmus Ristolaisen jättämät saappaat. Viime kaudella ruotsalaispuolustaja kärsi loukkaantumisista, joiden takia miehen runkosarjaurakka jäi 34 ottelun (2+3=5) mittaiseksi.

Muut saapuneet:

John Hayden, Arizona Coyotes
Sean Malone, Nashville Predators

Suomalaiset

(Photo by Claus Andersen/Getty Images)

Henri Jokiharju
Puolustaja, 24 vuotta

Syyskuun alussa kolmen vuoden mittaisen jatkosopimuksen Sabresin kanssa allekirjoittaneen Jokiharjun vastuu kasvanee ensi kaudella Ristolaisen lähdön jälkeen. Varmaotteinen oululaispakki pelasi loppukaudesta paljon nuoren Rasmus Dahlinin pakkiparina ja kaksikon yhteispeli tuntui luonnistuvan. Tehopisteitä olisi kuitenkin saanut tulla lisää, sillä 46 pelatun ottelun jälkeen Jokiharjun tehosarake näytti vain 3+5=8.

(Photo by Bruce Bennett/Getty Images)

Arttu Ruotsalainen
Hyökkääjä, 23 vuotta

Väkevän esiintulon taalakaukaloihin tehnyt Ruotsalainen pääsi näyttämään kykyjään viime kauden loppupuoliskolla 17 ottelussa, joissa hän keräsi tehot 5+1=6. Oulun Kärppien juniorimyllystä kiekkouransa aloittanut Ruotsalainen ei kuulu niihin isokokoisimpiin pelaajiin, mutta pystyy korvaamaan puutteensa erinomaisella luistelulla sekä terävällä peliälyllä. Buffalossa tapahtui paljon muutoksia kesän aikana, jotka vahvistavat Ruotsalaisen jalansijaa pelaavassa kokoonpanossa.

(Photo by Bruce Bennett/Getty Images)

Ukko-Pekka Luukkonen
Maalivahti, 22 vuotta

Viime kaudella ensiesiintymisensä NHL:ssä tehnyt Luukkonen pelasi lopulta neljä ottelua (1-3-0) torjuntaprosentilla 90,6. Tilastot eivät kerro totuutta ja sitä, että kyseessä on erinomainen veräjänvartija, josta voi hyvinkin kehittyä seuralle uusi ykkösvahti.

Ensi kauden asetelma on isokokoiselle espoolaiselle sikäli herkullinen, että Sabres lähtee kauteen eläkeiän kynnyksellä olevalla Craig Andersonilla sekä Aaron Dellillä, jolla on allaan varsin vaatimaton kausi New Jersey Devilsissä. Ei olisi ollenkaan ihme, jos 22-vuotias Luukkonen olisi loppukaudesta Sabresin uusi luottovahti.

Valmennus – Don Granato

Kuva: Getty Images

Ensimmäiseen kokonaiseen kauteensa Sabresin päävalmentajana valmistautuva Granato on tilanteesta, jossa hänen luotsaamalta ryhmältä ei odoteta ihmeitä. Tässä kuussa 54 vuotta täyttäneen Granaton tärkein tehtävä on sen sijaan saada puhallettua pelaavaan kokoonpanoon tulleisiin nuoriin tähtipelaajiin positiivista energiaa.

Sabres on nimenomaan seura, jossa ei tulosta tule vain kehumalla, vaan pääkäskyttäjältä vaaditaan myös tiukkaa vaatimustasoa. Kesken viime kauden potkut saanut Krueger oli persoonaltaan aivan liian kiltti, jonka toiminnasta puuttui tietty jämäkkyys. Tähän kaikkeen Granatolta on löydyttävä eväitä.

Tärkein pelaaja – Jack Eichel

Kuva: Getty Images

Puhveleiden pelillisenä johtajana lähes koko NHL-uransa ajan toiminut ja vuodesta 2018 lähtien C-kirjainta rinnassaan kantanut Eichel on sen tason pelaaja, jonka ympärille menestyvää joukkuetta pitäisi pystyä rakentamaan. Projekti on kuitenkin polkenut paikallaan usean vuoden ajan, eikä Eichelin tämän hetken tilanne anna mitään viitteitä sille, että se jonain päivänä olisi toteutumassa.

Yli puolet viime kauden kamppailuistaan (21 ottelua, 2+16=18) leikkaustoimia vaativan niskavamman vuoksi väliin jättäneen Eichelin terveydentilasta ei tullut tarkempaa tietoa, mutta olettamus on se, ettei hän ehdi kuntoutua ensi kauden alkuun.

Eichel kuuluu edelleen pelipaikkansa eliittiin ja hän pystyy ominaisuuksiensa puolesta olemaan käänteentekevä pelaaja yksittäisissä otteluissa.

Kiinnostavin tulokas – Dylan Cozens

Kuva: Getty Images

Viime kaudella NHL:ssä debytoinut Cozens kuuluu Sabresin hyökkäyspään kirkkaimpiin lahjakkuuksiin, jolta voidaan odottaa ensi kaudella jo kovia suorituksia. Jääaikaa on taatusti luvassa, varsinkin jos kapteeni Eichel on pitkäänkin sivussa loukkaantumisen vuoksi.

Cozens on isokokoinen sentteri, jolla luistelu on paras ominaisuus. Vuodenvaihteessa järjestetyssä alle 20-vuotiaiden MM-turnauksessa Cozens oli lopulta kahdeksalla osumallaan kisojen paras maalintekijä. Viime kaudella kanadalaishyökkääjä pelasi Sabresin paidassa 41 ottelua tehoin 4+9=13.

Arvio

Sija: Atlantin divisioonan 8.

Sabres kuuluu jälleen ensi kaudella sarjan heikoimpien joukkueiden kastiin, joka tosin ei tule monellekaan kovin suurena yllätyksenä. Eichelin tilanne on pyörinyt seuran toimistopuolen ykköspuheenaiheena, eikä kulunut kesä ollut myöskään hankintojen puolesta se paras mahdollinen.

Puolustuksesta hävisi Ristolaisen myötä paljon sitä kuuluisaa jämäkkyyttä, jota Sabres tarvitsee joka ilta. Joukkueen maalivahtitilanne suorastaan huutaa tällä hetkellä Luukkosen läpimurtoa.

Buffalon lähtökohdat ensi kauteen ovat siis hyvin sekavat, eikä nousua liigan pohjamudista ole ainakaan vielä havaittavissa.

Kentälliset

Hyökkäysketjut:

 Jeff Skinner Jack Eichel Victor Olofsson
Anders Björk Dylan Cozens Casey Mittelstadt
Arttu Ruotsalainen Rasmus Asplund Vinnie Hinostroza
Zemgus Girgenssons Cody Eakin Drake Caggiula

 

Puolustajaparit:

Rasmus Dahlin Henri Jokiharju
Robert Hägg Colin Miller
Will Butcher Mark Pysyk

 

Maalivahdit:

Aaron Dell
Craig Anderson

Kokoonpanolista

# PelaajaPPIkäCap Hit
41yhdysvallatCraig AndersonMV21.5.1981750,000$
31kanadaDustin TokarskiMV16.9.1989725,000$
26ruotsiRasmus DahlinVP13.4.20006,000,000$
33kanadaColin MillerOP29.10.19923,875,000$
4yhdysvallatWill ButcherVP6.1.19952,822,764$
10suomiHenri Jokiharju (IR)OP17.6.19992,500,000$
8ruotsiRobert HäggVP8.2.19951,600,000$
23yhdysvallatMattias Samuelsson (SOIR)VP14.3.2000925,000$
13kanadaMark PysykOP/OH11.1.1992900,000$
78kanadaJacob BrysonVP18.11.1997889,166$
86yhdysvallatChristian WolaninVP17.3.1995750,000$
9yhdysvallatJack Eichel (IR)KH28.10.199610,000,000$
53kanadaJeff SkinnerVH/OH16.5.19929,000,000$
21yhdysvallatKyle Okposo (A)OH16.4.19886,000,000$
71ruotsiVictor OlofssonVH/OH18.7.19953,050,000$
37yhdysvallatCasey Mittelstadt (IR)KH22.11.19982,500,000$
20kanadaCody EakinKH24.5.19912,250,000$
28latviaZemgus GirgensonsKH/VH5.1.19942,200,000$
96yhdysvallatAnders BjorkVH/OH5.8.19961,600,000$
72yhdysvallatTage ThompsonKH/OH30.10.19971,400,000$
29yhdysvallatVinnie HinostrozaVH/KH3.4.19941,050,000$
25suomiArttu RuotsalainenKH/VH29.10.1997925,000$
42kanadaDylan CozensKH9.2.2001894,167$
93tshekkiLukas Rousek (SOIR)OH20.4.1999830,000$
74ruotsiRasmus AsplundKH/VH3.12.1997825,000$
91kanadaDrake CaggiulaVH/OH20.6.1994750,000$
15yhdysvallatJohn HaydenKH/OH14.2.1995750,000$
52yhdysvallatAndrew Oglevie (SOIR)KH16.2.1995750,000$

Simo Järvinen
Twitter: @JarvinenSimo