San Jose Sharks – kausiennakko 2019-20: Alakerta tukkoon! Tutusta paluumuuttajasta vastaus ongelmiin?

© Kuva: Getty Images

Viime kausi

San Jose latoi vuosi sitten kaikki munat samaan koriin, kun GM Doug Wilson hankki Ottawa Senatorsin huippupakki Erik Karlssonin riveihinsä.

Sharksista tuli välittömästi yksi NHL:n mestarisuosikeista – hyökkäyksestä löytyi laajuutta Logan CouturenJoe PavelskinEvander KanenTomas HertlinTimo Meierin ja kumppaneiden voimin, puolutus oli kenties sarjan nimekkäin Karlssonin, Brent Burnsin ja Marc-Edouard Vlasicin ohella. Myös maalivahti Martin Jones oli osoittanut aiemmilla kausilla olevansa riittävän luotettava.

Runkosarjan startattua joukkue otti voittoja tasaiseen tahtiin, mutta Karlssonilla oli vaikeuksia sopeutua uuden joukkueen kuvioihin. Ensimmäiset 20 peliä sujuivat maaleitta, jonka lisäksi puolustuspeli takkusi. Ruotsalainen olikin marraskuun puoleenväliin mennessä Sharksin tehotilaston häntäpäässä (-9).

Tämän jälkeen lyyti alkoi kuitenkin kirjoittamaan ja Karlsson osui ensimmäistä kertaa tolppien väliin. Mies sai tästä kosolti itseluottamusta, jota myöten pelaaminenkin kääntyi hiljalleen plussan puolelle.

Samalla San Josen peli alkoi näyttämään paremmalta kuin kertaakaan kauden aikana – kalifornialaisseura oli marra-joulukuun taitteesta alkaen lähes pysäyttämätön. 2.12.2018-12.3.2019 välisenä aikana joukkue voitti pelaamastaan 43 ottelusta peräti 31, joka oli NHL:n toiseksi paras lukema heti Tampa Bay Lightningin jälkeen.

Karlsson venyi parhaimmillaan 14 ottelun mittaiseen pisteputkeen, jonka lisäksi Sharksista löytyi useita muitakin onnistujia. Burns takoi kyseisellä ajanjaksolla hurjat 46 tehopistettä, jota seurasivat Hertlin 45, Pavelskin 41, Couturen 37 ja Meierin 36 pistettä. Myös veteraanisentteri Joe Thornton napsi muikeat 10+23 tehot.

Ilonaiheita riitti paljonkin, mutta joukkoon mahtui myös yksi iso takaisku: Karlsson loukkaantui 23. helmikuuta pelatussa kamppailussa Boston Bruinsia vastaan. Tähti sinnitteli vielä Sharksin seuraavassa ottelussa muutaman minuutin verran, mutta nivusvamma oli liian iso este pelaamiselle.

Näin ollen ruotsalaispuolustaja jätti sivuun yhtä lukuunottamatta loput runkosarjan peleistä.

Noin pari viikkoa myöhemmin samoin näytti tekevän koko Sharks-joukkue – runkosarjan viimeisestä 12 ottelustaan haiparvi voitti vain kolme. San Jose sijoittui tästä huolimatta läntisen konferenssin toiseksi, mutta surkea kauden lopetus ei luvannut hyvää pian alkaneiden pudotuspelien osalta.

Kuten historia osoittaa: koneen käynnistäminen pudotuspelejä varten ei onnistu pelkkää nappia painamalla. Edellytykset menestykseen ovat sen paremmat, mitä paremmin kauden viimeiset ottelut pelaa.

Sharksin tilannetta ei helpottanut myöskään se, että pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella vastaan asettui tyynenmeren divisioonan kolmonen, Vegas Golden Knights.

Vaikka San Jose voitti sarjan ensimmäisen ottelun, oli se tämän jälkeen pahoissa vaikeuksissa nopeatempoista kiekkoa esittäneen nevadalaisjoukkueen kanssa. Vegas voittikin otteluparin seuraavat kolme ottelua, muttei onnistunut katkaisemaan sarjaa ensimmäisessä katkaisupelissä.

Sharks tasoitti kuin tasoittikin ottelusarjan 3-3:en, mutta ratkaisevassa seiskapelissä se oli pahasti helisemässä. Golden Knights johti ottelua 0-3 aina kolmannen erän viimeiselle kymmenminuuttiselle asti, mutta tämän jälkeen tapahtui jotain, mikä muistetaan NHL-historiassa ikuisesti.

Vegas-sentteri Cody Eakin ajettiin ottelusta pihalle otettuaan Sharks-kolleega Pavelskia liian kovin ottein aloitusympyrässä. Tilanteen tuoksinnassa Pavelskin pää osui jäähän ja tuomari ajoi Eakinin isoista ovista ulos varsin kyseenalaisin perustein.

Niinpä kalifornialaiset saivat viiden minuutin ylivoiman, jonka aikana he rokottivat Vegasia peräti neljä kertaa. Golden Knights nousi vielä erän viimeisellä minuutilla tasoihin, mutta jatkoajalla Barcley Goodrow nosti haipaitojen kädet ilmaan marssittamalla Sharksin pudotuspelien toiselle kierrokselle.

Ensimmäinen luoti oli nyt väistetty.

Puolivälierissä vastaan tullut Colorado Avalanche antoi loistavan vastuksen, mutta San Jose oli lopulta kotietunsa turvin parempi voitoin 4-3. Ongelmia siinsi kuitenkin näköpiirissä. Nivusvammasta kärsivä Karlsson oli menettänyt parhaan teränsä – pelinopeuden. Mies oli jatkuvissa ongelmissa omassa päässä, eikä hänestä ollut joukkueelleen apua kuin lähinnä ylivoimissa.

Ongelmat korostuivat konferenssifinaaleissa ja St. Louis Blues iski suoraan ruotsalaispakin heikkouksiin. Muutenkin järjestelmällisesti puolustanut nuottijoukkue oli San Josea alati askeleen edellä sekä henkisesti että pelillisesti.

Tämä korostui etenkin ensimmäisessä ja samalla viimeisessä katkaisupelissä, jossa Sharksin hyökkäykset pysähtyivät kerta toisensa jälkeen Bluesin järkähtämättömään viisikkopuolustukseen tai viimeistään maalivahti Jordan Binningtoniin. Lisäksi Blues käytti harvat vastahyökkäyksensä terävästi hyväkseen iskien kiekon neljästi ohi maalivahti Jonesin.

Lopulta selvään 1-5 tappioon päättynyt mittelö katkaisi Sharksin mestaruusunelmat. Kokonaisuudessaan kausi jätti jälkeensä paljon hyvää, mutta myös jotain huonoakin.

Hyökkäys toimi loistavasti ja onnistumisia löytyi todella laajalta rintamalta. Sharks mätti runkosarjassa peräti 289 osumaa, joka oli liigan toiseksi kovin lukema.

Vastapainona puolustus- ja maalivahtipeli ontuivat. Omiin upposi enemmän maaleja (258) kuin yhdelläkään muulla pudotuspeleihin selvinneellä joukkueella. Jones pelasi maalillaan toistaiseksi uransa huonoimman kauden torjuntaprosentilla 89,6. Hän tarvitsee jatkossa enemmän tukea niin puolustajilta kuin koko viisikoltakin.

Pelaajasiirrot – lähteneet

Kuva: Getty Images

Joe Pavelski (Dallas Stars)
Keskushyökkääjä, 35 vuotta

Harva uskoisi tätä miestä 7. kierroksen varaukseksi (2003), mutta totta se on. Pitkän tien NHL:n tähtipelaajaksi – tai ylipäätään NHL-pelaajaksi – kolunut Pavelski edusti Sharksia aina vuodesta 2006 alkaen. Viimeiset neljä kautta joukkueen kapteenina toiminut jenkkisentteri jättää lähtiessään ison loven maalintekotaitoa ja johtajuutta. Ikä ei tunnu miestä hidastavan, sillä viime kaudella Pavelski urakoi 75 otteluun komeat 38 maalia ja yhteensä 64 tehopistettä. Sanomattakin selvää, että erinomaisena kahdensuunnan pelaajana tunnettu Pavelski jättää ison aukon San Franciscoon.

Kuva: Getty Images

Joonas Donskoi (Colorado Avalanche)
Laitahyökkääjä, 27 vuotta

Upean debyyttikauden 2015-16 pelannut TeKi-kasvatti on kohdannut toistaiseksi lyhyellä NHL-urallaan vastoinkäymisiä niin loukkaantumisten kuin penkitystenkin muodossa. Viime kausi osoitti kuitenkin jälleen, että pehmeäkätinen laituri oli tärkeässä osassa Sharksin hyökkäysosastoa. Donskoi aiheutti taitavalla kiekonkäsittelyllään ja terävällä luistelullaan paljon harmaita hiuksia vastustajan puolustukselle, joka sortui usein jäähyjen muodossa rikkomaan suomalaista. Jatkoa ajatellen tehot 14+23 summanneen hyökkääjän palkkapyyntö oli kuitenkin liian iso pala San Joselle. Niinpä Donskoi siirtyi vapaana agenttina Coloradon leiville neljävuotisella ja 15,6 miljoonan dollarin sopimuksella.

Kuva: Getty Images

Gustav Nyquist (Columbus Blue Jackets)
Laitahyökkääjä, 30 vuotta

Nopeajalkainen ruotsalaislaituri liittyi San Josen miehistöön kesken viime kauden, kun hänet kaupattiin Detroit Red Wingsistä Kalifornian lämpöön. Nyquist ehti pelaamaan Sharksissa 19 runkosarjapeliä tehoin 6+5. Pudotuspeleissä hänelle merkittiin 20 ottelua, joissa hyvistä maalintekijäntaidoistaan tunnettu ruotsalainen ei onnistunut kuin kerran maalinteossa. Siirtyi kesällä vapaana agenttina Columbukseen, jossa hän kuittaa muhkeat 5,5 miljoonaa kaudessa seuraavan neljän vuoden ajan.

Kuva: Getty Images

Joakin Ryan (Los Angeles Kings)
Puolustaja, 26 vuotta

Lähtökohtaisesti Burnsin puolustajaparina viimeiset kaksi kautta pelannut ruotsalais-yhdysvaltalainen joutui istumaan penkillä ison osan viime kaudesta, eikä hän pelannut kuin 44 runkosarjaottelua. Hänen paikalleen nousi lähinnä Tshekin pääsarjassa mainetta niittänyt Radim Simek, joka toiminee alkavalla kaudella Burnsin ”selän pesijänä”.

Pelaajasiirrot – saapuneet

Kuva: Getty Images

Dalton Prout (Calgary Flames)
Puolustaja, 29 vuotta

San Josen hankinnat kesän aikana jäivät vaisuakin vaisummaksi – kiitos Karlssonin vuosipalkaltaan peräti 11,5 miljoonan dollarin jatkosopimuksen. Näin ollen palkkakatto sulkeutui Sharksin osalta, eikä pelaajia ollut yksinkertaisesti mahdollista hankkia.

Verkkoihin tarttui kuitenkin jotakin. Prout ei ole mikään ”kahden kilon siika”, vaikka miehestä massaa löytyykin reippaat 100 kiloa. Prout tuokin Sharksiin sitä, mitä siltä viime kaudella puuttui: kovuutta oman maalin edustalta.

Viime kaudella kanadalainen pääsi pelaamaan Calgaryssä vain 20 ottelua, mutta Sharksista hänelle saattaa löytyä vakipaikka kolmosparista.

Suomalaiset

Kuva: Getty Images

Antti Suomela
Keskushyökkääjä, 25 vuotta

SM-liigan pistekunkku kaudelta 2017-18 esitti vuosi sitten pelatulla NHL:n harjoituskaudella loisto-otteita ja ansaitsi siten paikkansa Sharksin avauskokoonpanosta.

Pelit NHL:ssä sujuivat vaihdellen, eikä vähällä peliajalla pelannut Suomela onnistunut säväyttämään San Josen valmennusjohtoa. Espoolaiselle kertyi kaiken kaikkiaan 27 ottelua, joissa syntyi kolme maalia ja viisi maalisyöttöä. Tämän jälkeen Suomela komennettiin joulukuussa AHL:ään, jossa taitava pelintekijä kiekkoili aina kauden loppuun asti.

Meneillään olevalla preseasonilla Suomela on pelannut toistaiseksi kolme ottelua, joissa hän onnistui kerran maalinteossa. Odotettavissa on, että mies aloittaa kautensa Sharks-nutussa nelosketjun keskellä.

Tiesitkö

Helsingin Jokereissa nykyään kiekkoja koppaava Antti Niemi pelasi San Josessa vuosina 2010-2015.

Lempinimistä ”Andy” ja ”Nemo” paremmin tunnettua maalivahtia kutsuttiin Sharks-kopissa kuitenkin lisänimellä ”Rico”. Nimen keksi Joe Thornton, jonka mielestä suomalaisvahti vain yksinkertaisesti näytti Ricolta.

Valmennus

Kuva: Getty Images

Päävalmentaja: Peter DeBoer (5. kausi)

San Jose teki mielenkiintoisen värväyksen alkukesästä, kun se palkkasi Florida Panthersin peräsimestä erotetun Bob Boughnerin apuvalmentajakseen.

Boughner, 48, joka ehti toimia päävalmentajan virassaan vain kaksi kautta, siirtyi Floridaan juuri Sharksin penkin takaa. Vuosina 2015-2017 San Josen apuvalmentajana toiminut kanadalaisluotsi vastasi puolustajien peluutuksesta suoriutuen mantteelistaan kiitettävin arvosanoin – haipaidat olivat molempina vuosina yksi NHL:n vähiten maaleja päästäneistä joukkueista.

Boughnerin lähdön jälkeen kurssi on kääntynyt kuitenkin laskuun. Viime kausi oli suorastaan katastrofaalinen Sharksin päästettyä enemmän maaleja kuin kertaakaan aiemmin viimeiseen 22 vuoteen. Nyt alakerta olisi taas tukittava.

Siltä osin Boughnerin paluu lupaa hyvää. Joukkue on täynnä hänelle jo entuudestaan tuttuja pelaajia, jotka myös arvostavat valmentajaansa. Lisäksi Boughner tuntee päävalmentaja DeBoerin yli 20 vuoden takaa, jotein yhteisen sävelen luulisi löytyvän moitteetta.

– Hänellä on jo valmiiksi hyvät suhteet avainpelaajiimme. Saamme tiimiimme ihmisen, joka oli loistava valmentaja jo silloin, kun hän oli täällä. Nyt häneltä löytyy lisäksi päävalmentajakokemusta. Olimme todella onnekkaita, että hän oli vapaana, DeBoer hehkutti Boughneria The Athleticille kesäkuussa.

Tärkein pelaaja – Erik Karlsson

Kuva: Getty Images

Kesällä kahdeksanvuotisen ja 92 miljoonan dollarin arvoisen sopimuksen allekirjoittanut ruotsalaispakki on nyt kovassa paikassa.

Sharks luopui kesän aikana paljosta saadakseen pidettyä megatähden riveissään. Etenkin San Josen hyökkäys otti kesän aikana kovia iskuja vastaan – lähtijöitä oli paljon, tulijoita ei nimeksikään. Nyt Karlssonin on osoitettava olevansa kaiken tämän väärti.

Ensimmäinen asia, mitä Sharks-leirissä toivotaan, on se että Karlsson pysyisi kunnossa. Kaksinkertaiselta Norris-voittajalta on viime vuosina katkennut akilles-jänne, osa hänen nilkan luista on poistettu ja viimeisimpänä huolenaiheina ovat olleet nivusvaivat.

Kaikesta tästä huolimatta Karlsson osoitti viime kaudellakin, mikä hän on parhaimmillaan miehiään. Runkosarjassa 53 otteluun syntyi tehot 3+42, jonka lisäksi ruotsalainen pelasi vammansa kera 19 pudotuspelimatsia naulaten niissä 16 tehopistettä.

Mikäli mies pysyy kunnossa koko kauden, on hänellä kaikki edellytykset taistella uransa kolmannesta Norris-palkinnosta.

Kiinnostavin tulokas – Dylan Gambrell

Kuva: Getty Images

23-vuotiaan yhdysvaltalaissentterin odotettiin jo viime kaudella ottavan paikkansa San Josen vakituisesta kokoonpanosta.

Kaikesta huolimatta kausi alkoi kuitenkin AHL:ssä, josta hän nousi NHL:ään lokakuun lopulla. Pelejä kertyi kokonaisuudessaan vain kahdeksan, eikä Gambrellille merkitty niissä pistettäkään. Hän pääsi pelaamaan lisäksi kaksi pudotuspeliottelua, joissa maalihanatkin aukesivat kertaalleen.

AHL:ssä oikealta ampuva hyökkääjä pelasi lähes piste per peli -tahtiin keräten 51 ottelussa 45 tehopistettä.

Nyt Gambrellilta odotetaan todellista nousua NHL:n valokeilaan. Sharskissa on paljon tonttia tarjolla ja joukkue tarvitsee uusia nimiä kantamaan vastuuta. Hyvänä kahdensuunnan sentterinä tunnettu Gambrell saattaakin saada mahdollisuuden heti ykkösvitjan laidalta.

Arvio

Sija: 7

San Jose on yhdessä Calgary Flamesin ja Vegas Golden Knightsin kanssa tyynenmeren divisioonan selkeitä voittajasuosikkeja.

Joukkueen hyökkäys kärsi kesällä melkoisesti, mutta siltä löytyy edelleen riittävästi taitoa dominoida peliä vastustajan puolustusalueella. Hyökkäyksestä tekee entistä vaarallisemman Sharksin puolustus, joka pystyy tukemaan hyökkäyksiä vaihto toisensa jälkeen.

Maalivahtipeli on haiparven selkein heikkous. Päättyneellä sesongilla Jones oli epävarmempi kuin koskaan, eikä hänen aisaparinaan toimiva Aaron Dell suoriutunut sen paremmin. Taustalla häärää kuitenkin mielenkiintoinen nimi, Andrew Shortridge, joka oli viime kaudella ehdolla NCAA:n parhaaksi maalivahdiksi.

Shortridge, 24, pelasi Quinnipiacin yliopistojoukkueessa 27 peliä huimin 94,0/1,51 tilastoin ollen NCAA:n torjuntatilaston ykkönen. Mikäli Sharks kärsii kauden aikana maalivahtiongelmista, on tässä yksi villi kortti syrjäyttämään esimerkiksi Dell kakkosveskarin tontilta.

Kentälliset

Hyökkäysketjut:

Timo Meier Logan Couture Dylan Gambrell
Evander Kane Tomas Hertl Kevin Labanc
Marcus Sörensen
Joe Thornton Melker Karlsson
Lucas Radil Antti Suomela Barclay Goodrow

 

Puolustajaparit:

Marc-Edouard Vlasic – Erik Karlsson
Radim Simek – Brent Burns
Brenden Dillon – Dalton Prout

Maalivahdit:

Martin Jones
Aaron Dell

Kokoonpanolista

# PelaajaPositioIkäCap Hit
30kanadaAaron DellMV4.5.19891 900 000 $
31kanadaMartin JonesMV10.1.19905 750 000 $
4kanadaBrenden DillonP13.11.19903 270 000 $
5kanadaDalton ProutP13.3.1990800 000 $
44kanadaMarc-Édouard VlasicP30.3.19877 000 000 $
51tshekkiRadim SimekP20.9.1992675 000 $
65ruotsiErik KarlssonP31.5.199011 500 000 $
72ruotsiTim HeedP27.1.1991960 000 $
88kanadaBrent BurnsP9.3.19858 000 000 $
9kanadaEvander KaneVL2.8.19917 000 000 $
20ruotsiMarcus SörensenVL7.4.19921 500 000 $
7yhdysvallatDylan GambrellKH26.8.1996700 000 $
19kanadaJoe ThorntonKH2.7.19792 000 000 $
39kanadaLogan CoutureKH/VL28.3.19898 000 000 $
46ruotsiJoe KellmanKH25.3.1994925 000 $
48tshekkiTomáš HertlKH/OL12.11.19935 625 000 $
68ruotsiMelker KarlssonKH/OL18.7.19902 000 000 $
22yhdysvallatJonny BrodzinskiOL/KH19.6.1993700 000 $
23kanadaBarclay GoodrowOL/KH26.2.1993925 000 $
28sveitsiTimo MeierOL8.10.19966 000 000 $
52tshekkiLukas RadilOL/VL5.4.1990700 000 $
62yhdysvallatKevin LabancOL12.12.19951 000 000 $

Niko Leinonen
Twitter: @leiskaniko