Nashville Predators – kausiennakko 2018-19: NHL:n parhaan maalivahtitandemin johdolla länsilohkon voittoon?

© Kuva: Getty Images

Viime kausi

Lähtökohdat kauteen olivat erinomaiset. Nashville oli aiempaa syvempi, vahvempi ja nälkäisempi. Takana olivat sensaatiomaiset pudotuspelit, joissa Stanley Cup -voitto jäi ”vain” kahden voiton päähän.

Nyt joukkue oli valmis haastamaan kenet tahansa ja kauteen lähdettäessä sen pakisto oli kovempi kuin kellään muulla. Maalivahdit olivat eliittiluokkaa ja hyökkäyksestä löytyi hirvittävä määrä taitoa – ja sitä syvyyttä, joka puuttui toissa kaudelta.

Predators vain vahvistui matkan aikana, kun Kyle Turris kaupattiin Ottawa Senatorsista Tennesseehin. Keskikaista oli tätä myöten kunnossa ja kaikki näytti suorastaan täydelliseltä.

Kausi sujuikin kutakuinkin täydellisesti. Nashville oli runkosarjan paras joukkue 117 pisteellään ja sen pelaajista neljä ylitti 20 maalin rajapyykin: Viktor Arvidsson 29, Filip Forsberg 26, Craig Smith 25 ja Kevin Fiala 23. Lisäksi yhdeksän muuta pelaajaa kipusi kymmenen täysosuman paremmalle puolelle.

Pudotuspeleissä ”Predsin” matka kuitenkin tyssähti toisella kierroksella. Neljännesvälierissä vastaan tullut Colorado Avalanche oli vielä suupala, vaikka se laittoikin hienosti kampoihin.

Puolivälierissä ”Saalistajista” tuli kuitenkin saaliita, ja Winnipeg Jets marssi konferenssifinaaleihin voitoin 4-3. Tulos oli Nashvillelle jättipettymys. Tämän piti olla heidän vuotensa, mutta paukut eivät vieläkään riittäneet.

Pekka Rinne valittiin kauden päätteeksi NHL:n parhaaksi maalivahdiksi. Nähtäväksi jää, jääkö tämä lopulta hänen uransa kirkkaimmaksi palkinnoksi. Sopimusta on vielä vuosi jäljellä ja ykkösvahdin valtikka on pian vaihtamassa omistajaa.

Pelaajasiirrot – lähteneet

Kuva: Getty Images

Scott Hartnell (lopetti uransa)
Laitahyökkääjä, 36 vuotta

Yli 1300 NHL-pelin konkari ripusti hokkarit naulaan juuri tulevan kauden kynnyksellä. Palasi vuosi sitten takaisin sinne mistä kaikki alkoi. Nyt mies oli kuitenkin toistakymmentä vuotta vanhempi kuin taannoin, eikä hän ollut enää kuin varjo entisestään. Maaleja syntyi 13 kappaletta ja syöttöpisteitäkin kertyi 11. Hartnellin vauhti ei kuitenkaan riittänyt ja kanadalainen löysi itsensä välillä jopa penkin puolelta. Hieno ura, sitäkin hienompi pelaaja. Nyt hänen matkansa taalajäillä löysi kuitenkin päätepisteensä.

 

Kuva: Getty Images

Aleksei Jemelin (Avangard Omsk)
Puolustaja, 32 vuotta

Venäläispakki teki kesän aikana radikaalin päätöksen ja palasi seitsemän NHL:ssä vietetyn kauden jälkeen takaisin KHL:ään. Tunnetaan ennen kaikkea hurjista taklauksistaan ja varmasta oman pään pelaamisestaan. Hänen lähtönsä ei kuitenkaan heikennä Predatorsin timanttista alakertaa.

Pelaajasiirrot – saapuneet

Kuva: Getty Images

Dan Hamhuis (Dallas Stars)
Puolustaja, 35 vuotta

Vaikka ikää jo löytyy puserosta, pystyy Hamhuis edelleen vahvistamaan mitä tahansa NHL-seuraa – jopa Nashvilleä. Erinomainen kahdensuunnan puolustaja, joka omaa hyvät kiekolliset taidot. Dallasin viime kauden kolmanneksi tehokkain puolustaja 24 tehopisteellään. Saanee paikan kolmosparin vasemmasta laidasta, ellei putoa seiskapakiksi.

Suomalaiset

Kuva: Getty Images

Pekka Rinne
Maalivahti, 35 vuotta

NHL:n viime kauden paras. Ehkä jopa Suomen kaikkien aikojen paras. Asiasta voi tulevaisuudessa kiistellä kahvipöydässä: Rinne vai Miikka Kiprusoff?

Jos ”Peksi” onnistuu voittamaan Stanley Cupin, niin silloin sanoisin itse, että Rinne.

Kempeleläisen suuruudesta runkosarjassa ei voi kiistellä. Mies oli uskomattomassa vireessä ja pelasi 59 ottelua tilastoin 92,7/2,31. Pudotuspeleissä Rinne oli kuitenkin kaukana tasostaan ja torjuntaprosentti romahti 2,3 prosenttiyksikköä alaspäin. Kuulostaa vähältä, mutta näissä karkeloissa puhutaan hirveästä droppauksesta.

Rinne täyttää marraskuussa 36 vuotta, mutta suomalainen on edelleen niin atleettisessa kunnossa, että hänen kohdallaan ikä on vain numero. Vastuu tulee luultavasti hieman laskemaan, sillä Juuse Saroksesta aletaan leipoa enemmän ja enemmän seuran tulevaa ykkösvahtia.

 

Kuva: Getty Images

Juuse Saros
Maalivahti, 23 vuotta

Siinä paha missä mainitaan. Tässä on maalivahti, joka tulee tulevaisuudessa kantamaan parhaan suomalaisvahdin viittaa.

Vaikka koko (179 cm) ei päätä huimaa, Saros pystyy akrobaattisuudellaan ja uskomattomalla reaktiokyvyllään kompensoimaan erinomaisesti puutteitaan.

Forssalainen pääsi viime kaudella pelaamaan 26 runkosarjan ottelua ja suoriutui niissä paremmin kuin hyvin (tilastot 92,5/2,44). Pudotuspeleissä Saros paikkasi alisuorittanutta Rinnettä ja torjui neljässä ottelussa huimalla 95,2:n torjuntaprosentilla.

Tulevalla sesongilla vastuu Rinteen kanssa tulee luultavasti puolittumaan. Ei täysin mutta Saroksen voi odottaa pelaavan vähintään 35 ottelua.

 

Kuva: Getty Images

Miikka Salomäki
Laitahyökkääjä, 25 vuotta

Raahelaisen viime kausi oli todella vaikea.

Salomäki teki paluun jäälle erittäin rikkonaisen toissa vuoden jälkeen, jolloin ”Härkä” kärsi pahasta loukkaantumisesta.

Kauden 2017-18 aikana kovaa taklaava laituri pelasi 58 runkosarja- ja kahdeksan pudotuspeliottelua, joissa syntyi kaksi maalia ja kuusi syöttöpisteitä. Tehoja häneltä ei kannata valtavasti odottaa, sillä rooli rajoittuu nelosketjuun, eikä peliminuuttejakaan kerry kovin paljon.

Kunnossa ollessaan erinomainen ”duunarihyökkääjä”, joka pyrkii pehmentämään vastustajan kärkipelaajia.

Muut suomalaiset:

Eeli Tolvanen (katso alhaalta)

Tiesitkö

Legendaarinen Steve Sullivan on historian ainoa Nashville-pelaaja, joka on pystynyt iskemään hattutempun heti ensimmäisessä Predators-ottelussaan. Tämä tapahtui 18. helmikuuta vuonna 2004, kun Chicago Blackhawks kauppasi yli 1000 NHL-ottelua pelanneen Sullivanin Nashvilleen. Melkoinen entrance.

Valmennus

Kuva: Getty Images

Päävalmentaja:
Peter Laviolette (5. kausi)

Nashvilleä on jo vuodet rakennettu niin, että peliä määräävät kiekolliset, hyvin liikkuvat ja taitavat puolustajat.

Kahden viime kauden aikana tähän tavoitteeseen on päästy parhain mahdollisin tavoin ja kapellimestareina hääräävät Roman JosiP.K. SubbanMattias Ekholm ja Ryan Ellis.

Puolustajien ja keskustan välinen yhteispeli on niin hyvässä harmoniassa, että joukkueella on mahdollisuus syöksyä keskialueen läpi suorastaan käsittämättömällä nopeudella. Ja vieläpä niin, ettei peliväline karkaa kesken kaiken vastustajalle.

Myös hyökkäykseen on onnistuttu hankkimaan oikeat palaset, jotka kykenevät terävään viimeistelyyn välittömästi paikan auetessa.

Tärkein pelaaja – Filip Forsberg

Kuva: Getty Images

24-vuotias ruotsalainen on neljä vuotta kestäneellä NHL-urallaan onnistunut kahdesti puhkaisemaan 30 maalin rajapyykin. Kaksi kertaa lukemat ovat pysähtyneet 26 täysosumaan.

Ilman viime kaudella sattunutta loukkaantumista Forsberg olisi onnistunut heittämällä rikkomaan jälleen yhden 30 maalin maagisen rajan. Ottelut tyssäsivät lopulta 67:ään.

Nuoresta iästään johtuen Forsbergillä on edelleen valtava kasvupotentiaali kehittyä yhdeksi NHL:n kirkkaimmista maalintekijöistä – hän on sitä jo nyt. Mikäli mies pysyy ensi kaudella kunnossa, ei 40 maalin ylittämisen pitäisi tuottaa edes päänvaivaa.

Myös joukkue kaipaa hänen panostaan. Vaikka tuloksentekijöitä löytyy pilvin pimein, on oikea käsi alhaalla ampuva Forsberg kuitenkin Nashville-hyökkäyksen selkein kulmakivi.

Kiinnostavin tulokas – Eeli Tolvanen

Kuva: Getty Images

19-vuotias nuorukainen pääsi päättyneellä kaudella vetämään ensipiirtonsa NHL-jäille, mutta tuolloin hän oli vielä liian raakile noustakseen kivikovaan Predators-rykmenttiin.

Samaa voidaan sanoa vielä tänäkin päivänä. Tolvanen passitettiin kesken harjoitusleirin farmiin, mutta tämä oli enemmän kuin toivottavaa hänen kannaltaan. Nashvilleen hän ei ole vielä yksinkertaisesti valmis.

AHL:n kautta Tolvanen saa rutkasti enemmän vastuuta ja kokemusta pienessä askissa pelaamisesta. Kun hänen huomataan olevan valmis, kutsu ylös käy ennemmin tai myöhemmin. Luultavasti jo tulevan kauden aikana.

Ensin hänen on kuitenkin ansaittava paikkansa, ja tämä tie käy hänen kannaltaan farmin kautta. Isoon Eurooppa-kaukaloon on turha enää tässä vaiheessa lähteä.

Arvio

Sija: 1

Nashvillen puolustus: se on edelleen NHL:n paras ja sitä tukee liigan laadukkain maalivahtitandemi.

Myös hyökkäyksestä löytyy hirvittävä määrä syvyyttä. Vaikka se ei pidä sisällään maailman kirkkaimpia tähtiä, kokonaisuus on kuitenkin eliittiä.

Kilpailu länsilohkossa on tiukentunut, mutta siitäkin huolimatta Nashville säilyy edelleen pienoisena ykkössuosikkina. President’s Trophyyn (NHL-runkosarjan eniten pisteitä kerännyt joukkue) rahkeet tuskin riittävät.

Kentälliset

Hyökkäysketjut:

Filip Forsberg Ryan Johansen Kevin Fiala
Calle Järnkrok Kyle Turris Viktor Arvidsson
Ryan Hartman Nick Bonino Craig Smith
Colton Sissons Frederick Gaudreau Miikka Salomäki

Puolustajaparit:

Roman Josi – Ryan Ellis
Mattias Ekholm – P.K. Subban
Dan Hamhuis – Yannick Weber
Matt Irwin

Maalivahdit:

Pekka Rinne
Juuse Saros

Kokoonpanolista

# PelaajaPositioIkäCap Hit
35suomiPekka RinneMV3.11.19827 000 000 $
74suomiJuuse SarosMV19.4.19951 500 000 $
4kanadaRyan EllisP3.1.19912 500 000 $
5kanadaDan HamhuisP13.12.19821 250 000 $
7sveitsiYannick WeberP23.9.1988675 000 $
14ruotsiMattias EkholmP24.5.19903 750 000 $
52kanadaMatt IrwinP29.11.1987675 000 $
59sveitsiRoman JosiP1.6.19904 000 000 $
76kanadaP.K. SubbanP13.5.19899 000 000 $
-yhdysvallatAnthony BitettoP15.7.1990650 000 $
9ruotsiFilip ForsbergVL13.8.19946 000 000 $
22sveitsiKevin FialaVL22.7.1996863 333 $
33ruotsiViktor ArvidssonVL/OL8.4.19934 250 000 $
8kanadaKyle TurrisKH14.8.19896 000 000 $
10kanadaColton SissonsKH5.11.1993625 000 $
13yhdysvallatNick BoninoKH20.4.19884 100 000 $
15yhdysvallatCraig SmithKH/OL5.9.19894 250 000 $
19ruotsiCalle JärnkrokKH25.9.19912 000 000 $
92kanadaRyan JohansenKH/OL31.7.19928 000 000 $
20suomiMiikka SalomäkiOL9.3.1993750 000 $
38yhdysvallatRyan HartmanOL20.9.1994875 000 $

Niko Leinonen
Twitter: @leiskaniko