© Kuva: Getty Images

Pittsburghin mestaruusjuna taas tukevasti raiteillaan – supertähdet hirmuiskussa!

Liekö ollut kaksinkertaista mestaruuskrapulaa vai mitä, mutta Pittsburgh Penguinsin alkukausi NHL:ssä ei ollut lähellekään sellainen, mitä mestareilta odotettiin. Syksy oli hankala, ja jossain vaiheessa alkutalvea Penguins oli jopa pudotuspelipaikkojen ulkopuolella.

Mutta kokeneilla, voittamaan tottuneilla pelaajilla varustetuilla joukkueilla on tapana nousta omalle tasolleen ennemmin tai myöhemmin.

Penguinsille tuo käänne osui tarkalleen vuodenvaihteeseen. Joulukuun kymmenestä viimeisestä pelistään Penguins voitti varsinaisella peliajalla yhden (!) ottelun – sarjan jumbojoukkueen Arizona Coyotesin. Columbus Blue Jackets kaatui kahdesti voittomaalikilpailussa.

Ja katso: tuli vuodenvaihde, ja Penguins oli aivan eri joukkue. Tammikuussa Penguins voitti yhdeksän ottelua ja hävisi kolme. Helmikuun saldo on vielä hurjempi: kymmenestä ottelusta kahdeksan voittoa, yksi tasapeli ja vain yksi tappio varsinaisella peliajalla.

Niinpä Penguinsin tämän vuoden saldo on komea: 22 ottelusta 17 voittoa, neljä tappiota ja yksi tasapeli, 35 pistettä. Viime yön selvä 6–1- vierasvoitto oli jo kuudes peräkkäinen täysosuma. Voitolla Penguins nousi jo Metropolitan-divisioonan kärkeen!

Ja niinhän se on, että joukkueen tähtipelaajian ja koko ryhmän peli kulkee yleensä käsi kädessä. Hurricanesia vastaan Phil Kessel teki tehot 2+1, Jake Guentzel ja Jevgeni Malkin 1+2, ja Sidney Crosby teki maalin. Myös suomalaispuolustaja Olli Määttä pääsi voitossa maalin makuun tekemällä kauden viidennen maalinsa.

Penguinsin puolustaja Kris Letang teki ottelussa myös seurahistoriaa. Letang saavutti 332. syöttöpisteensä Penguins-paidassa ja nousi syöttöpisteiden määrässä legendaarisen Paul Coffeyn rinnalle.

– Olen pelannut täällä 12 vuotta, ja Coffey pelasi kai kolme (oikeasti viisi). On hauskaa, että minun nimeni yhdistetään häneen. Mutta hän on yksi kaikkien aikojen suurimpia pelaajia, enkä todellakaan vertaa itseäni häneen, Letang muistutti.