Eksoottisten kiekkomaiden ensimmäiset NHL-pelaajat: Japani

Kuva: Getty Images
ATLANTA - JANUARY 16 : Goalie Yutaka Fukufuji #33 of the Los Angeles Kings watches the action after being pulled from the game in the second period against the Atlanta Thrashers on January 16, 2007 at Philips Arena in Atlanta, Georgia. (Photo by Scott Cunningham/Getty Images)

Vaikka jääkiekosta puhutaankin aina marginaalilajina, joka ei ole levinnyt maailmassa kuin tiettyihin valittuihin maihin, on sen ykkösliigassa, NHL:ssä, pelannut jopa 29 eri kansalaisuutta.

Toki suurin osa eksoottisimpien kiekkomaiden edustajista ovat kaksoiskansalaisia, kuten nyt vaikkapa Jamaikan ja Libanonin edustajat. Voit katsoa NHL:ssä kautta aikojen pelanneiden kaikki kansalaisuudet täältä.

Juttusarjassamme keskitymmekin nyt eksoottisimpiin kiekkomaihin, tai niihin, jotka olivat eksoottisia vielä aikaisemmin historian saatossa. Viidentenä vuorossa on Japani.

Japani on kiekkomaa, joka on tullut tunnetuksi etenkin siitä, että sen pelaaja juhlisti eräissä MM-kisoissa omaa maalia. Kertokoot tämä kaiken siitä, miten suuresta jääkiekkomaasta on lopulta kyse.

Tästäkin huolimatta maasta on noussut yksi pelaaja maailman parhaaseen kiekkoliigaan, ja tämä herra on maalivahti Yutaka Fukufuji. Nykyisin 34-vuotias veräjänvartija varattiin taalakaukaloihin Los Angeles Kingsin toimesta vuoden 2004 draftin kahdeksannella kierroksella.

Tätä ennen hän oli pelannut pääasiassa vain Japanin sarjoissa, poikkeuksena kausi 2002-03, kun hän sai ECHL-seura Cincinnati Cyclonesin riveissä tililleen yhdeksän ottelua.

Kings halusi tehdä asioita kuitenkin toisin, ja uskomatonta mutta totta, Fukufuji nousi lopulta NHL-kaukaloihin saakka. Hän siirtyi Japanista Pohjois-Amerikkaan heti varauksensa jälkeen, pelaten pääasiassa ECHL-seura Reading Royalsin riveissä.

Kuitenkin kaudella 2006-07 Fukufuji nousi Kingsin pelaavaan miehistöön, pelaten seuran riveissä neljä runkosarjaottelua tilastoin 83,7/4.37.

Lukuisten yritysten jälkeen Fukufuji joutui kuitenkin lopettamaan NHL-unelman jahtaamisen, sillä hän siirtyi Pohjois-Amerikan kaukaloista suoraan Hollanin pääsarjaan. Tämän jälkeen hänellä on muun muassa yksi kausi Tanskan kaukaloista, mutta muutoin hän on pelannut Aasian kiekkoliigassa, Nikko Icebucksin riveissä.

NHL FREE AGENT FRENZY 2017: Kaikki yhdestä ja samasta paikasta.